Od niepamiętnych czasów ludzie wykorzystywali mączyste nasiona, soczyste owoce, aromatyczne liście i pożywne korzenie, które zbierali z dziko rosnących roślin wokół swych siedzib. Pierwsze pola uprawne zaczęto zakładać około 10 tysięcy lat temu. Początkowo ludzie siali nasiona dzikich roślin. Obserwowali je, wybierając te, które miały najkorzystniejsze cechy, na przykład duże, soczyste owoce lub nasiona nie wysypujące się przedwcześnie, dojrzewające w owocostanach w jednym czasie. W ten sposób powstały pierwsze odmiany użytkowe.

Większość z nich wywodzi się z trzech regionów świata. Z Chin i Indii pochodzi ryż, soja, trzcina cukrowa, herbata, wiele owoców cytrusowych, pospolite warzywa jak szczypiorek, ogórki i rzodkiew, a także przyprawy na przykład pieprz, imbir i anyż gwiazdkowy. Ważnym regionem występowania dzikich przodków roślin użytkowych był basen Morza Śródziemnego. Stąd pochodzą niektóre zboża na przykład pszenica i jęczmień oraz groch, oliwki, figi, wiele aromatycznych przypraw, na przykład tymianek i majeranek. W Etiopii rosną dzicy przodkowie jednej z najpospolitszych używek – kawy. Najpóźniej odkrytym obszarem pochodzenia roślin użytkowych jest Ameryka Południowa i Środkowa. Stamtąd przybyły do nas ziemniaki, pomidory, kakao i jedno z najczęściej współcześnie uprawianych zbóż – kukurydza.

Historia roślin uprawnych wiąże się często z wielkimi wyprawami odkrywczymi, licznymi wojnami i intrygami. W roku 1519 wyruszyła na wschód hiszpańska ekspedycja pod dowództwem Magellana. Po wielu bitwach dotarła do niewielkiego, położonego na Oceanie Spokojnym archipelagu wysp zwanych „Korzennymi”. Jedynie tam rosły drzewa dostarczające cennych „korzeni” - goździków i gałki muszkatołowej. Od tej chwili trzy wielkie mocarstwa - Hiszpania, Portugalia i Holandia przez dwa wieki toczyły zażarte wojny o panowanie nad tymi wyspami. Roślin przynoszących ogromne zyski pilnie strzeżono. Udało się je wykraść dopiero pewnemu francuskiemu botanikowi pod koniec XVIII w. Wywiózł on kilka młodych sadzonek i posadził na Seszelach. Dziś drzewa te uprawiane są w wielu krajach tropikalnych, w związku z tym ceny uzyskiwanych z nich przypraw znacznie spadły.